Ornithorynque

Un animal emblématique de l'Australie est sans doute l'ornithorynque, une des plus grandes bizarreries de la Nature.

D'où vient le nom ?

ornithorynque en Australie
Ornithorynque (et non pas Ornythorinque, comme on le voit souvent) vient du grec et veut dire "bec d'oiseau". En anglais platypus vient aussi du grec et veut dire "pieds plats". Un animal aux pieds plats, au bec d'oiseau ... et quoi encore ?

Anatomie et premières bizarreries

En résumé, un ornithorynque a les pieds palmés, la fourrure d'une loutre, le bec du canard, la queue d'un castor ...
Madame Ornithorynque pond des oeufs, qui restent un peu dans le ventre avant de sortir, mais la femelle allaite ses petits (c'est le seul mammifère avec l'échidné à faire ça).

En plus, elle n'a pas de mamelle : elle "transpire" le lait ...

Une blague de biologiste ?

C'est surement pour toutes ces bizarreries que les scientifiques ont longtemps cru à une blague quand les explorateurs leur ont raconté ça. Et il y avait de quoi ! Peu de témoignages, aucune capture au début ...

Les ornithorynques ne sont pas très gros (40 cm en moyenne), ils ne vivent pas partout en Australie, ils aiment les coins calmes, sont très discrets et vivent de nuit. En plus, ils s'adaptent en général mal à la captivité. Alors les scientifiques ont galéré un moment avant de pouvoir comprendre le fonctionnement de ce curieux animal.

Venimeux ?

aiguillon venimeux de l'ornithrynque
Pour continuer dans le curieux, Monsieur Ornithorynque est venimeux (c'est un des seuls mammifère venimeux), contrairement à Madame.

Ils ont un petit aiguillon sur les chevilles (photo), dont le venin est mortel pour la plupart des animaux.

Pour l'humain, il y a seulement un risque de paralysie temporaire (quelques jours), et on ne connaît pas d'antidote aujourd'hui. Mais rassurez vous, il reste assez rare de se faire piquer par un ornithorynque ...

Bizarre autant qu'étrange

Pour le reste, il peut également détecter le champ électrique des autres animaux (on pourrait s'en servir comme voltmètre). Fou non ?

En bonus, il est carnivore, ne peut pas respirer sous l'eau (il lui manque ça quand même), et n'est pas en danger d'extinction, bien que son milieu naturel soit menacé.
Finissons pas cette phrase de je ne sais pas qui :

"L'ornithorynque est la preuve vivante que Dieu a le sens de l'humour."
 
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Crédits photos : Wikimedia Commons (photo 1, photo 2)
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